História do Hovercraft

Um hovercraft, também conhecido como veículo de colchão de ar ou ACV, é um veículo capaz de viajar sobre terra, água, lama ou gelo e outras superfícies. Hovercraft são embarcações híbridas operadas por um piloto como uma aeronave em vez de um capitão como uma embarcação marítima.

Os hovercrafts usam ventiladores para produzir um grande volume de ar abaixo do casco que está ligeiramente acima da pressão atmosférica. A diferença de pressão entre o ar de pressão mais alta abaixo do casco e o ar ambiente de pressão mais baixa acima dele produz elevação, o que faz com que o casco flutue acima da superfície de rolamento. Por razões de estabilidade, o ar é normalmente soprado através de fendas ou buracos ao redor do lado externo de uma plataforma em forma de disco ou oval, dando à maioria dos hovercrafts uma forma característica de retângulo arredondado. Normalmente, esta almofada está contida dentro de uma “saia” flexível, que permite que o veículo passe por pequenas obstruções sem danos.

O primeiro projeto prático para hovercraft foi derivado de uma invenção britânica nos 1950s para 1960s. Eles agora são usados ​​em todo o mundo como transportes especializados em socorro a desastres, guarda costeira, aplicações militares e de pesquisa, bem como para serviços esportivos ou de passageiros. Versões muito grandes foram usadas para transportar centenas de pessoas e veículos em todo o Canal da Mancha, enquanto outras têm aplicações militares usadas para transportar tanques, soldados e grandes equipamentos em ambientes e terrenos hostis.
Embora agora um termo genérico para o tipo de embarcação, o próprio nome Hovercraft era uma marca comercial da Saunders-Roe (posteriormente British Hovercraft Corporation (BHC) e Westland), daí o uso de nomes alternativos por outros fabricantes para descrever os veículos.

A idéia do hovercraft moderno é mais frequentemente associada ao engenheiro mecânico britânico Sir Christopher Cockerell. O grupo de Cockerell foi o primeiro a desenvolver o uso de um anel anular de ar para manter a almofada, o primeiro a desenvolver uma saia de sucesso e o primeiro a demonstrar um veículo prático em uso contínuo.

Cockerell se deparou com o conceito-chave em seu design ao estudar o anel de fluxo de ar quando soprava ar de alta pressão na área anular entre duas latas concêntricas, um café e outro de comida de gato e um secador de cabelo. Isso produziu um fluxo de ar, como esperado, mas ele também notou um benefício inesperado; a folha de ar em movimento rápido apresentava uma espécie de barreira física ao ar em ambos os lados dela. Esse efeito, que ele chamou de “momentum curtain”, poderia ser usado para prender o ar de alta pressão na área dentro da cortina, produzindo um plenum de alta pressão que os exemplos anteriores tiveram que construir com muito mais fluxo de ar. Em teoria, apenas uma pequena quantidade de fluxo de ar ativo seria necessária para criar sustentação e muito menos do que um projeto que dependesse apenas do momento do ar para fornecer sustentação, como um helicóptero. Em termos de potência, um hovercraft precisaria apenas de um quarto a metade da potência requerida por um helicóptero.

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Comercialização

O hovercraft tornou-se um sistema de transporte eficaz para o serviço de alta velocidade em água e terra, levando a desenvolvimentos generalizados para veículos militares, busca e salvamento e operações comerciais. Por 1962, muitas empresas britânicas de aviação e construção de navios estavam trabalhando em projetos de hovercraft, incluindo Saunders Roe / Westland, Vickers-Armstrong, William Denny, Britten-Norman e Folland. [13] O serviço de balsa em pequena escala começou já no 1962. lançamento do Vickers-Armstrong VA-3. Com a introdução do passageiro 254 e do vagão 30 que transporta o ferry cross-channel SR.N4 da Hoverlloyd e da Seaspeed em 1968, o hovercraft tornou-se uma embarcação comercial útil.

A empresa britânica de engenharia aeronáutica e naval Saunders-Roe construiu o primeiro hovercraft prático de transporte de homens da National Research Development Corporation, o SR.N1, que realizou vários programas de teste no 1959 para 1961 (a primeira demonstração pública foi no 1959) incluindo um teste de cross-channel em julho 1959, pilotado por Peter "Sheepy" Lamb, um piloto de testes ex-naval e o piloto de testes chefe da Saunders Roe. Christopher Cockerell estava a bordo e o voo teve lugar no 50 aniversário da primeira travessia aérea de Louis Blériot.

Hovercraft pode ser alimentado por um ou mais motores. Pequenas embarcações, como o Hov Pod, geralmente têm um motor com o drive dividido por uma caixa de câmbio. Em veículos com vários motores, um geralmente aciona o ventilador (ou impulsor), que é responsável pelo levantamento do veículo, forçando ar de alta pressão sob a embarcação. O ar infla a "saia" sob o veículo, fazendo com que ele suba acima da superfície. Motores adicionais fornecem impulso para impulsionar a nave. Alguns hovercrafts usam dutos para permitir que um motor execute ambas as tarefas, direcionando parte do ar para a saia, o resto do ar passando pelas costas para empurrar a nave para frente.

O Hov Pod tem sido usado extensivamente para aplicações comerciais, mas o grande uso de embarcações de passageiros para operações de larga escala em todo o canal inglês diminuiu alguns anos atrás. Para mais informações sobre a história do hovercraft, consulte um artigo da BBC aqui.